Jonas Salk anuncia a vacina contra a Poliomielite

26 de Março 1953

Em 26 de Março de 1953, o médico e pesquisador norte-americano Jonas Salk anuncia num popular programa radiofónico que havia testado com sucesso uma vacina contra a poliomielite, o vírus que causa a paralisante enfermidade da pólio, geralmente conhecida como paralisia infantil por afectar principalmente crianças. Em 1952 – ano em que a epidemia de pólio grassou – houve 58 mil novos casos relatados nos Estados Unidos e mais de três mil morreram dessa moléstia. Pela perspectiva de finalmente erradicar a enfermidade, Salk foi celebrado como o grande médico-benfeitor do seu tempo.

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A pólio, uma doença que afectou a humanidade ao longo dos tempos, ataca o sistema nervoso e pode causar diversos graus de paralisia. Uma vez que o vírus é facilmente transmitido, as epidemias constituíam-se um lugar comum nas primeiras décadas do século 20.

A primeira grande epidemia de poliomielite nos Estados Unidos ocorreu no estado de Vermont no verão de 1894 e no curso já do século 20 milhares de pessoas eram afectadas a cada ano. O tratamento era limitado às quarentenas e fazia se uso do tristemente célebre pulmão de aço, um aparelho semelhante a um cofre de aço para auxiliar na respiração. Embora as crianças, e em especial as de tenra idade, fossem as mais atingidas, adultos eram também frequentemente infectados, como o futuro presidente Franklin D. Roosevelt, que em 1921 foi acometido de pólio aos 39 anos que o deixou parcialmente paralisado.

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O procedimento de Salk, tentado primeiramente sem sucesso pelo dr. Maurice Brodie nos anos 1930, era destruir diversas variedades do vírus para então injectar os vírus benignos na corrente sanguínea de uma pessoa saudável. O sistema imunológico dessa pessoa iria então criar anticorpos destinados a resistir a uma futura exposição à poliomielite. Salk levou a efeito as suas primeiras experiências humanas em ex-pacientes de pólio, nele próprio e em membros da sua família. Em 1953  disse pronto para anunciar as suas descobertas.

O facto aconteceu na rede nacional de rádio CBS na noite de 25 de Março e dois dias depois num artigo publicado no Boletim da Associação Médica Americana. De imediato, Salk se tornou uma celebridade.

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Em 1954, experimentos clínicos empregando a vacina Salk e um placebo – preparação neutra quanto a efeitos farmacológicos, ministrada em substituição de um medicamento, com a finalidade de suscitar ou controlar as reacções – começaram a ser administrados a cerca de dois milhões de crianças em idade escolar. Em Abril de 1955, anunciou-se que a vacina era eficaz e segura. Em seguida deu-se início a uma campanha de inoculação em âmbito nacional. Novos casos de pólio baixaram para 6 mil em 1957, o primeiro ano em que a vacina passou a ser amplamente disponível. Em 1962, uma vacina oral, desenvolvida pelo medico Albert Sabin tornou-se disponível, facilitando enormemente a distribuição da mesma.
Entre outras honrarias, Jonas Salk foi condecorado com a Medalha Presidencial da Liberdade em 1977. Morreu em La Jolla, Califórnia, em 1995.