1541 – Descoberto o Rio Mississípi

8 de Maio 1541

Rio dos Estados Unidos da América, nasce no pequeno Lago Itasca, a 511 metros de altitude, no norte do estado do Minnesota, e lança as suas águas no golfo do México, após um percurso de 3820 quilómetros (ou 6210, se considerarmos o sistema hidrográfico Mississípi- Missouri).

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É o maior rio da América do Norte. Junto com os seus afluentes forma o quarto sistema fluvial mais extenso do mundo. A sua bacia hidrográfica tem uma área de 3 300 000 km2 e abrange cerca de 40% da superfície total dos Estados Unidos. Entre os seus afluentes mais importantes encontram-se, para além do Missouri, que é o maior, os rios Arkansas e Ohio, na sua margem direita. Depois de receber as águas destes afluentes, o Mississipi torna-se um rio de grande volume, descrevendo enormes meandros. Tem um regime irregular, com grandes cheias na primavera e no verão, causadas pelo degelo e que provocam grandes inundações.

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Na secção inferior, o rio caracteriza-se por uma forte acção de sedimentação, sobretudo na foz, tendo edificado um delta que avança em direcção ao mar. Por este facto, o porto da região, Nova Orleães, surgiu, não do delta, mas a norte, num lago.
O facto de ser um rio central dos Estados Unidos torna-o um centro de comércio fluvial muito movimentado. As mercadorias das regiões agrícolas e industriais à volta dos grandes lagos são transportadas por barcas até ao golfo do México.

O primeiro europeu a explorar o Mississípi foi o espanhol Hernando de Soto, que entrou no rio vindo do golfo do México a 8 de Maio de 1541. Os exploradores franceses Jacques Marquette e Louis Jolliet viajaram parte do rio, descendo o seu curso, em 1673. Outro explorador francês, La Salle, chegou à sua foz em 1682 e tomou posse de toda a região do Mississípi para a França, o que resultou na criação de uma colónia francesa. Em 1803, a França vendeu essas terras para os Estados Unidos, na chamada Aquisição da Louisiana.

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